Fostering Healing through Narrative Transformation

Discernment: Theology and the Practice of Ministry, Dec 2017

The methodology developed for recent research originated from the idea that God is constantly transforming and adapting a congregation’s narrative. With this in mind, it becomes imperative for church leaders to discern how God continues to alter the congregation’s narrative in order to effectively reach out to an immediate context. To assist church leaders to identify God’s transformative work, I developed a procedure designed to move from a congregation’s existing narrative to envisage a future narrative. This process blends Appreciative Inquiry, Ethnographic Inquiry, and Paul Ricoeur’s three moves toward mimesis, culminating in the discovery of God’s transformed future narrative. Discovering a transformed narrative begins with inviting church leaders to participate in narrative conversations. These conversations are crafted from Appreciative Inquiry and Ethnographic Inquiry, and encourage church leaders to focus on the positive scenes in the congregation’s narrative. Data from these conversations is then separated into a three circle Venn diagram corresponding with Ricoeur’s three moves toward mimesis. The first circle records data from the congregation’s existing narrative. The second circle documents God’s presence in congregation’s narrative. The final circle represents the way God’s presence works through the congregation’s narrative to shape ministry for the immediate context. Through these moves, church leaders are positioned to discover the congregation’s transformed, future narrative.

A PDF file should load here. If you do not see its contents the file may be temporarily unavailable at the journal website or you do not have a PDF plug-in installed and enabled in your browser.

Alternatively, you can download the file locally and open with any standalone PDF reader:

https://digitalcommons.acu.edu/cgi/viewcontent.cgi?article=1018&context=discernment

Fostering Healing through Narrative Transformation

Fostering Healing through Narrative Transformation Randall Carr Part of the Organization Development Commons; and the Practical Theology Commons - 1 Hereinafter referred to as ACC. the next eighty‐seven years ACC experienced steady numerical growth and  unwavering  member  participation.  The  attitude  was,  as  one  member  remarked, “If we didn’t have 250 in Bible class, we felt like we didn’t have  anyone.”  However,  this  frame  of  mind  did  not  last.  Anxiety  escalated  through a series of events, ultimately reaching a climax in 2009. At that time,  conflict  climaxed  resulting  in  sharp  numerical  decline  and  participant  indifference.     The  primary  reason  for  this  conflict  was  dissatisfaction  with  the  congregation’s  leadership  and  minister.  In  1997  the  then  ACC  elders  collectively  decided  to  transition  out  of  leadership.  The  group  agreed  to  allow  younger  men  with  innovative  ideas  and  energy  to  step  into  the  leadership roles. Four years after this transition, the younger elders hired a  new minister. However, they did not consult the former elders for advice,  a mistake from the former elders’ perspective. Following this decision, ACC  divided  into  two  groups.  One  group  was  committed  to  following  the  current leaders and minister. The second group was opposed to the leaders  and minister. Within the latter group, voices gained volume in the form of  verbal outbursts directed at the leaders and minister. It became increasingly  common for participants to express disapproval of the elders and minister  during  Bible  classes,  worship  service,  or  in  general  conversation.  In  addition,  adherents  from  this  group  worked  to  isolate  participants  of  the  ACC leadership from the larger group. Once alone, these members would  unleash  a  barrage  of  accusations  against  the  ACC  leadership.  The  newer  leaders  and  ministers  were  accused  of  splitting  ACC  and  sabotaging  the  congregation by advancing personal agendas.     Anxiety finally climaxed in 2009, resulting in the opposing group’s  separation from ACC to partner with different congregations. This group  was primarily comprised of an older demographic, including former elders  and  members  with  whom  these  elders  had  nurtured  friendships  throughout  their  lives  in  Abernathy.  In  addition,  a  smaller  group  of  “innocent bystanders” also exited ACC during this time of intense conflict.  The actions of individuals for whom these bystanders cared deeply became  a hindrance to their continued worship in ACC. Even though they were not  directly involved in the conflict, this group experienced much of the pain  from the opposing groups and looked elsewhere for worship opportunities.    The  aftermath  of  this  exodus  left  the  remnant  of  members  at  ACC  reeling. One of the more challenging consequences since has been the loss  of  a  sense  of  identity  and  purpose.  Following  the  events  of  2009,  the  remaining  congregation  has  been  left  to  rediscover  the  congregation’s  narrative in order to form its identity and ascertain a direction. Congregants     43 had difficulty crafting the narrative because of their limited resources. As  in its beginning days, ACC finds itself a congregation with a small number  of participants in the faith community willing to serve and minister to the  surrounding context.2 Furthermore, individuals coming into the Abernathy  community  do  not  wish  to  invest  time,  energy,  and  resources  in  ACC.  Instead,  many  choose  to  drive  to  neighboring  communities  in  search  of  other  worship  experiences  and  communities  of  faith.  This  has  made  it  difficult  for  ACC  to  depend  on  visitor  involvement  or  to  discern  the  direction the leadership should go in order to develop effective ministries.    In the years following the escalation of tensions, ACC has become a  congregation  content  to  maintain  its  existence.  Chronic  anxiety  has  infiltrated the ACC narrative and birthed attitudes of apathy and survival.  Staff turnover in the past seven years (2010‐2017) provides evidence for the  presence  of  chronic  anxiety.  In  2010  the  pulpit  minister  was  offered  a  preaching role in a neighboring community. He accepted the new role and  moved his family out of Abernathy. At the same time the minister’s wife,  who had served as the church’s secretary, stepped down from the role she  played, leaving no one on staff at ACC. The role of secretary was quickly  filled,  with  a  participant  in  ACC  accepting  the  part‐time  position  for  the  congregation.  The  position  for  the  next  minister  was  substantially  more  difficult  to  fill  than  the  role  of  secretary.  The  ACC  leaders  searched  for  almost two years until a new minister was hired. In 2012 the new minister  began  ministering  to  ACC.  After  one  year  this  minister  stepped  down  to  accept a different ministry position. Following a short search, I stepped into  the preacher’s role and moved my family to Abernathy in 2013. Instability  in  the  church  staff  has  restricted  trust  for  the  pulpit  minister  and  contributed to the influence chronic anxiety has on the ACC narrative.    A second clue testifying to the presence of chronic anxiety focused  on the geographical location of Abernathy. Abernathy is a rural community  located  fifteen  miles  north  of  Lubbock,  Texas,  and  approximately  twenty  miles  south  of  Plainview,  Texas,  on  Interstate  27.  The  proximity  of  Abernathy  to  these  cities  provides  an  abundance  of  worship  options  for  2 “The surrounding context” in this project refers to the ACC ministry context. The ACC leaders have narrowed the focus for ministry efforts to the community of Abernathy and nearby communities. In this move, the ACC leaders have identified the context ACC is called to enter in order to share God’s metanarrative. John Douglas Hall uses the term “contextualization” to summarize a similar move. John Douglas Hall, Thinking the Faith: Christian Theology in a North American Context (Minneapolis: Fortress, 1989), 21, writes “To attempt a disciplined and faithful Christian praxis as North Americans today means, concretely expressed, to enter into our historical destiny as North Americans, to suffer the critical dimensions of our new consciousness of that identity and destiny and, so far as possible, to alter the direction of our society in ways consistent with the gospel that we are brought to hear in and through this discriminating encounter with our context.”   participants  to  pursue.  Lubbock  offers  more  than  one  hundred  thirty  churches  to  fulfill  the  worship  demands  of  people  in  Abernathy.  Similar  opportunities  exist  in  Plainview,  as  more  than  forty‐five  churches  invite  participation from outside communities. This abundance of options allows  those searching to discover a worship experience that has not been present  at  ACC  because  of  its  anxious,  survival  mentality.  As  a  result,  ACC  has  witnessed a decline in member participation and visitor interest.     The  fragility  of  congregants  after  recent  conflicts,  coupled  with  an  abundance  of  nearby  worship  opportunities,  has  contributed  to  the  presence  of  chronic  anxiety  in  the  ACC  narrative.  Leaders  feared  the  introduction  of  change  at  ACC  might  prompt  participants  to  leave  the  congregation  and  pursue  worship  opportunities  elsewhere.  From  these  events,  the  ACC  narrative  reached  an  idle  point.  The  leaders  did  not  envision a clear direction and could not determine how to move forward in  constructing a future story. This lack of direction became the foundation for  a  project  to  assist  the  ACC  leaders  to  discover  the  congregation’s  future  narrative. The methodology incorporated into this project was designed to  discover how the ACC narrative fits into God’s metanarrative.    Theology    The  theological  framework  for  this  project  brought  the  ACC  narrative  into  relationship  with  God’s  metanarrative.  Bringing  the  two  stories together invites a church to discover the way(s) God transforms the  congregation’s  story  to  emulate  God’s  metanarrative.3  With  this  in  mind,  recognizing  the  relationship  between  God’s  metanarrative  and  the  ACC  narrative motivated congregants to imitate God’s ministry of reconciliation,  thus  reducing  anxiety  associated  with  past  conflicts.  To  explain  the  relationship  between  these  stories,  I  used  the  insights  of  Paul  Ricoeur  to  help discover an underlying plot in the congregation’s narrative. I followed  Ricoeur’s  three  phases  of  mimesis,4  culminating  in  the  ACC  narrative’s  progression toward manifesting the image of God. 3 Michael J. Gorman, Inhabiting the Cruciform God: Kenosis, Justification, and Theosis in Paul’s Narrative Soteriology (Grand Rapids: Eerdmans, 2009), 126, writes concerning a congregation’s pursuit of living within God’s metanarrative. For Gorman, the blend of God’s metanarrative and a congregation’s story is only made possible by emulating the cruciform character of the Christ. He writes, “ . . . We enter into a story of Another, the divine master story of cruciform holiness. This can happen only in a community that performs the story and thereby participates in the very life of God that this story narrates.” 4 Mimesis denotes the manner action is transformed into the image of something else. Karl Simms, Paul Ricoeur (New York: Routledge, 2003), 62, writes: “For [Aristotle], mimesis must involve making: it is the specifically human activity of creating one thing to be like another thing. Mimesis is not the mere imitation, accidental or otherwise, of something, but the deliberate creation of something in order to represent something else.” The understanding of mimesis Aristotle arrived at stood in contrast to the Platonic line of thought   The  concept  of  reconciliation  underscores  the  transformation  of  creation  into the image of God. Transformation is a process through which an image  is  moved  from  one  point  to  another.  Fulfilling  this  process  requires  the  removal  of  a  specified  attribute  and  the  replacement  with  another.  Reconciliation  is  transformative  when  participants  sacrifice  a  specific  quality and embrace a different quality. Stanley E. Porter writes: Reconciliation  language  focuses  around  katallasso  and  its  derived cognates. The word‐group seems to have been used  by Greek writers to describe the exchange of goods or things,  and to describe the process by which hostility between parties  is eliminated and friendship is created. Thus, the basic sense  of the word for exchange can be metaphorically extended to  include  the  exchange  of  relations,  such  as  the  exchange  of  enmity  for  friendship,  between  persons  or  larger  political  entities.5    In accordance with Porter, Paul’s use katallasso of draws attention to God’s  transformative power at work in a narrative. Reconciliation brings cohesion  to a narrative through the exchange of a preexisting attribute for a desired  attribute.  Additional  Pauline  texts  substantiate  a  transformative  connotation  of  reconciliation  as  relinquishing  a  former  way  of  life  and  taking  up  a  new  self.6  Through  Jesus  reconciliation  is  accomplished  and  offered to creation. Thus, God’s offer of reconciliation to creation becomes,  for congregations, the transformative process of reclaiming past narratives,  choosing current narratives, and shaping future narratives.7    Narratives play a vital role in the experience and communication of  life situations. On the surface, narratives are expressions of a particular life  situation  from  an  individual’s  perspective.  However,  peeling  away  the  layers of superficial connotation reveals more in the crafting and telling of  a narrative than merely recounting circumstances. The manner by which an  attributing mimesis to be an imitation of anything. The difference, though subtle, involves the presence of a plot or a conscious awareness of the developmental process responsible for creating the representation. 5 Stanley E. Porter, “Paul’s Concept of Reconciliation, Twice More,” in Paul and His Theology (ed. Stanley E. Porter, Boston: Brill, 2006), 131-52. Porter expands this argument to focus on the different examples of katalasso within different cultures surrounding Paul’s life. For more on this, see Stanley E. Porter, Katallasso in Ancient Greek Literature, with Reference to Paul’s Writings (Estudios de Filologia Neotestamentaria 5; Cordoba: Ediciones el Almendro, 1994. 6 E.g., see Romans 12:1-3; Ephesians 4:17-24. 7 Miroslav Volf, Free of Charge: Giving and Forgiving in a Culture Stripped of Grace (Grand Rapids: Zondervan, 2005), 151, writes, “God doesn’t just forgive sin; he transforms the sinners into Christ-like figures and clothes them with Christ’s righteousness.”   story‐teller’s  memory.  Narratives  communicate  meaning  for  a  character’s  value  to  be  understood.8  It  is  one  thing  to  hear  a  story  as  it  is  retold  and  another  to  accurately  hear  the  meaning  communicated  through  an  individual’s narrative.9 These  features  also  hold  true  of  narratives  crafted  by  faith  communities.  A  congregation’s  life  tells  a  story  set  in  time  and  communicates  the  intricacies  of  the  congregation’s  existence.  From  the  moment  of  a  congregation’s  birth  to  the  present,  certain  characters  stand  out,  events  take  place,  and  a  plot  is  revealed.  A  congregation’s  narrative  serves  as  an  expression  of  the  participants’  experiences.  Listening  for  a  faith  community  of  the  past  and  present.10  These  stories  resonate  in  the  conversations  before  and  after  the  Sunday  morning  worship  time.  In  addition,  one  may  hear  these  stories  in  the  practices  and  rituals  a  congregation  observes.  An  examination  of  this  type  may  reveal  the  congregation’s  culture11  and  disclose  the  foundation  for  a  church’s  8 Miroslav Volf, The End of Memory: Remembering Rightly in a Violent World (Grand Rapids: Eerdmans, 2006), 93, points out, “We cannot escape particular standpoints, but we can compare and debate positions formulated from particular standpoints.” According to Volf, narratives operate to shape one’s understanding of life situations. This understanding is only according to one’s interpretation from a particular perspective of a life situation. 9 Martha C. Nussbaum, Cultivating Humanity: A Classical Defense of Reform in Liberal Education (Cambridge: Harvard University, 1997), 88, writes: “Narrative art has the power to make us see the lives of the different with more than a casual tourist’s interest—with involvement and sympathetic understanding, with anger at our society’s refusals of visibility. We come to see how circumstances shape the lives of those who share with us some general goals and projects; and we see that circumstances shape not only people’s possibilities for action, but also their aspirations and desires, hopes and fears.” 10 Listening is an ethnographic practice that requires the hearer pay careful attention to verbal and nonverbal cues from the speaker. The difficulty in this practice lies in the abilities of the hearer to focus solely on the story uttered from the speaker without clouding the story with personal interpretations and counsel. Mary Clark Moschella, Ethnography as a Pastoral Practice: An Introduction (Cleveland, OH: Pilgrim, 2008), 141, writes, “In order to hear the deeper stories, pastoral ethnographers must ‘listen’ with all their senses, for what is communicated in words, tone of voice, silences, gestures, and actions.” 11 Terry Eagleton, The Idea of Culture (Malden, MA: Blackwell, 2000), 34, defines culture as “The complex of values, customs, beliefs, and practices which constitute the way of life of a specific group.” This definition is part of a work by Terry Eagleton in which the author breaks down the presence of culture, even when people claim culture does not exist or has no influence on the system. Throughout this project culture is understood according to Eagleton’s definition. 12 Gil Rendle and Alice Mann, Holy Conversations: Strategic Planning as a Spiritual Practice for Congregations, (Herndon, VA: The Alban Institute, 2003), 113. Herbert Anderson and Edward Foley, Mighty Stories, Dangerous Rituals: Weaving together the Human and the Divine (San Francisco: Jossey-Bass, 1998), 11, mere  communication  of  stories,  but  the  expression  of  an  overarching  metanarrative composed of a church’s heritage and history for the sake of  future generations.    Paul  Ricoeur  describes  a  process  narratives  follow  in  their  transformation into a final form. Ricoeur brings Aristotle’s Poetics alongside  Augustine’s  Confessions  to  discern  the  way  a  narrative  arrives  at  a  transformed  image.  The  relationship  between  Aristotle  and  Augustine’s  writings reveals the impact of time on the development of a narrative in the  creation of a plot (muthos).13 From Ricoeur’s writings, temporal conditions  influence  narratives  to  create  the  identity  of  participants  through  a  character’s actions.14 He points out: Narrative identity is said to be a mark of power in that it has  as  its  counterpart  the  temporal  constitution  of  an  identity,  along  with  its  dialogical  constitution.  Here  we  find  the  fragility  of  human  affairs  submitted  to  the  double  test  of  temporal  distension  and  confrontation  with  the  disturbing  alterity of other human beings.15    Identity  created  through  a  narrative  is  the  result  of  action  in  time  communicated  by  narrative.  This  is  the  underlying  notion  of  Ricoeur’s  phases leading to imitation. The process is referred to as mimesis and points  to the moves from a point of action (mimesis1) through a point of mediation  (mimesis2) to  produce  a  transformed  narrative  (mimesis3). The  seemingly  random actions of everyday life are refigured into a different image by the  development and discovery of a narrative’s plot. Thomas Long summarizes  this  process:  “The  prefigured  world  of  the  hearer  is  gathered  up  into  the  configured  world  of  the  story,  and  on  the  other  side  of  the  transaction  emerges  that  which  did  not  exist  before  the  encounter:  the  world  of  the  hearer refigured.”16 Ricoeur’s three phases leading to imitation illustrate the  process a narrative undergoes to become a transformed narrative.     expand this thought through discussing the communicative power of stories for an individual’s or community’s culture. They write, “Telling stories or fashioning a narrative are not, at their root, just speech patterns but life patterns—not simply a way of talking to explain the world or communicate ourselves but a way of being in the world that, in turn, becomes the basis of our explanations and interpretations.” 13 Karl Simms, Paul Ricoeur (New York: Routledge, 2003), 84. 14 Anthony C. Thiselton, Hermeneutics (Grand Rapids: Eerdmans, 2009), 236-42. 15 Paul Ricoeur, Reflections on the Just, trans. David Pellauer (Chicago: University of Chicago Press, 2007), 18. 16 Thomas Long, Preaching from Memory to Hope, (Louisville: Westminster John Knox, 2009), 48-49.   Intervention    My  project  methodology  combined  Ethnographic  Inquiry  and  Appreciative  Inquiry  with  Paul  Ricoeur’s  three  phases  of  imitation.  Through this process, I invited church leaders to discover God’s presence  and  direction  for  the  faith  community’s  future  narrative.  To  begin,  this  intervention  invited  ACC  church  leaders  to  participate  in  “narrative  conversations.”17 The purpose of these conversations was to allow leaders  to  reflect  on  the  faith  community’s  existing  story  and  retell  it  from  a  personal  perspective.  In  order  to  direct  these  conversations,  I  developed  questions  shaped  by  the  practices  of  Ethnographic  Inquiry  and  Appreciative  Inquiry.18  The  key  to  these  techniques  is  to  prompt  conversation, rather than ask questions producing simple, short answers.19  To  conduct  these  conversations,  I  invited  participants  to  meet  in  a  comfortable  setting  to  ease  dialogue.  These  meetings  were  designed  to  evoke the ACC narrative from the participant’s point of view. The allotted  time  for  each  narrative  conversation  was  approximately  one  hour.  Prescribed  questions  served  as  prompts  to  initiate  dialogue  for  communicating the ACC narrative from the unique vantage point. The first  thirty minutes consisted of questions stimulating participants to construct  the ACC narrative as they had witnessed the story. The latter thirty minutes  shifted attention away from the past narrative and focused on a vision for  ACC to minister effectively in its surrounding context. This portion of the  conversation  allowed  participants  to  pinpoint  characteristics  of  effective  ministry as well as present expectations for the ACC’s next chapter.    Following  the  narrative  conversations,  I  separated  collected  data  according to Ricoeur’s three moves. To begin, I replayed each conversation  and  documented  participants’  answers  on  a  large  piece  of  butcher  paper.  Once all of the conversations had been documented, I used different colored  markers to categorize data according to 1) the congregation’s existing story,  2)  how  God  is  working,  and  3)  potential  future  ministry  opportunities.  17 These are often referred to as “interviews” and in which a researcher asks open-ended questions to illicit a participant to share information or a story. For more on this see Juliet Corbin and Anselm Strauss, Basics of Qualitative Research (3d. ed.: Los Angeles, CA: Sage, 2008), 27-29. 18 Catherine Cassell and Gillian Symon, “Assessing ‘Good’ Qualitative Research in the Work Psychology Field: A Narrative Analysis,” Journal of Occupational and Organizational Psychology 84 (2011): 633650, refer to this as “sensemaking,” saying: “Sensemaking can be understood as the process through which people generate credible shared understandings of the situation they are in, and the ways they should exist and progress within those situations.” 19 For example, instead of asking, “Do you feel ministries in a congregation are having a positive impact?” consider asking, “What do you appreciate about the ministries in which the congregation participates?” The questions asked should prompt participants to share their thoughts, rather than simply seek an answer.   After  the  data  was  logged  and  categorized,  I  cross‐examined  the  information  to  discover  consistent  themes  present  in  all  conversations.  Ricoeur’s  moves  were  placed  into  a  Venn  Diagram  to  illustrate  the  categorization of collected data from the narrative conversations. The Venn  Diagram appeared as:          Throughout the seminars, the ACC leaders were encouraged to fill  in  the  transition  points  on  the  Venn  Diagram.  I  intentionally  kept  these  spaces open to allow participants to discover the future narrative. Rather  than offering a  future narrative,  I  invited  participants  to  own the  writing  process.  From  this  exercise  the  congregation’s  “next  chapter”  was  discovered. The next chapter served as illustration for the transformation  of  the  ACC  narrative  away  from  anxiety  produced  in  recent  conflicts  toward  reconciliation.  From  this  project  reconciliation  became  the  identified  attitude  that  motivated  the  ACC  leaders  to  develop  future  ministries for the community of Abernathy.    Purpose    The  overlap  between  mimesis1  and  mimesis2  identified  an  underlying  purpose  that  provides  meaning  for  ACC’s  narrative.  A  narrative’s  underlying  purpose  guides  the  movement  of  the  narrative  toward a specific destination. The purpose functions like the rudder on a  large sailing vessel. The rudder’s sole function is to steer the vessel so that  it  remains  on  a  predetermined  course.  Purpose  in  the  ACC  narrative  operates to keep the congregation on course toward manifesting the image  of God’s reconciliation. One participant commented on the importance of  purpose:  “We  don’t  need  to  get  so  busy  we  have  lost  the  purpose.  As  a  congregation,  we  don’t  need  to  plan  activities  and  events  just  to  have  something going on.” Collectively, the group confessed that losing sight of  purpose  has  contributed  to  the  ACC  narrative’s  lack  of  cohesion.  Participants contended that if ACC had remained focused on its underlying  purpose, its narrative would likely have stayed on course.      Recognizing the importance of purpose prompted the story‐writing  group  to  question  the  central  reason  behind  the  ACC’s  next  chapter.  Through the Saturday seminars the participation group identified the life  of  Jesus  as  the  purpose  behind  the  ACC  narrative.  The  point  was  made,  “Everything depends on Jesus; fixing our eyes on Jesus is priority number  one.” To this another participant responded, “Well, it’s on our big ol’ sign  out front: We are focused on Jesus, the author and perfecter of our faith.”  Included in these comments is an understanding that the life and virtues of  Jesus’ story direct the ACC narrative. In conjunction, ministry efforts to the  surrounding  context  should  resonate  with  the  life  and  virtues  of  Jesus.  Maintaining focus on Jesus’ life as the purpose behind the ACC narrative  brings  cohesion  to  the  actions  and  attitudes  of  the  congregation,  keeping  the  congregation’s  narrative  moving  toward  an  imitation  of  God’s  metanarrative.    Transformation    The  move  from  mimesis2  to  mimesis3  marks  the  location  of  the  group’s  second  theme.  This  space  was  labeled  “transformation,”  and  it  revealed how God has worked to shape the ACC narrative. Turning again  to the imagery of a large sailing vessel, transformation is likened to the sails.  The sails are the point at which the energy from the wind is transformed  into the energy that moves the vessel. Without the effects of the wind, the  ship remains idle and the sails defunct. This imagery resonated with ACC’s  narrative. Participants identified God as the agent responsible for moving  the  narrative.  Accordingly,  participants  confessed  that  removing  or    blocking  God  as  the  source  of  energy  inhibits  transformation.  God’s  transforming power is the sole agent capable of moving the ACC narrative  to manifest the image of God’s metanarrative.    This  revelation  prompted  the  participant  group  to  discuss  the  congregation’s  transformation  into  the  image  of  God.  Participants  concluded that transformation of ACC’s narrative into the image of God is  a prerequisite for sharing God’s metanarrative in the surrounding context.  The  comment  was  made,  “We  are  agents  of  God;  we  must  throw  off  the  blinders and be transformed into the people God has called us to be.” This  comment  implies  a  sense  of  responsibility  for  active  involvement  in  the  ACC  narrative  and  allowing  God’s  transformation  to  move  the  story.  Accepting responsibility in the ACC narrative was vital to this project. The  group recognized that God’s transforming power demanded engagement  on  the  group’s  part  to  allow  God  to  transform  the  ACC  narrative.  Comments  that  concerned  accepting  responsibility  in  the  congregation’s  story were made throughout the narrative conversations and the Saturday  seminars:    1.  2.  3.  4.  “I am only responsible for myself and what I am going to do.”  “Bottom line . . . I am only responsible for my actions.”  “We  are  responsible  for  our  actions  and  transforming  our  attitudes.”  “Our job is not to look down on people, but make available  God’s reconciliation.”    These comments indicated recognition of the need to allow God to form the  ACC  narrative.  The  responsibility  was  placed  on  each  participant  to  discover God’s presence and the way God directs the ACC narrative. This  outlook  contrasted  an  attitude  of  victimization,  which  claimed  the  ACC  narrative  had  been  influenced  by  participants  following  personal  gains.  Participants  realized  the  ACC  narrative  was  not  reliant  upon  the  actions  and  attitudes  of  other  people.  Instead,  the  ACC  narrative  depended  on  participants  to  allow  God  to  transform  the  actions  and  attitudes  of  the  congregation. The energy God provided moved the ACC narrative toward  bearing the image of God’s reconciliation.    Dream    The transition from mimesis3 to mimesis1 marks the final theme the  participant group identified as critical to their next chapter. This theme was  the discovery of congregation’s dream, which sets Ricoeur’s moves toward    imitation in motion again. Recalling the imagery of a large sailing vessel,  the dream is likened to the bow. The bow is the foremost point of a vessel  and is designed to cut through the water’s current with the least amount of  possible  resistance.  The  congregation’s  dream  functions  within  the  ACC  narrative  to  cut  through  current  and  previous  ministry  efforts  to  forge  a  new  path  toward  manifesting  God’s  metanarrative.  The  participation  group alluded to the importance of a dream to reduce potential resistance  from the congregation. The point was made that a dream introduced with  sensitivity into ACC will likely achieve more member participation to carry  out the dream.     Through this process, participants identified the dream of focusing  ACC’s  ministry  efforts  on  the  surrounding  context  rather  than  on  itself.  Participants admitted ACC had placed priority on maintaining the existing  congregation. The congregation’s dream called for ACC to focus ministry  efforts on the people in the Abernathy community instead. Identifying this  dream challenged the ACC participants to actively engage the surrounding  context  with  God’s  metanarrative.  Participants  also  acknowledged  that  resistance was likely to result from introducing a shift in the ACC ministry  focus. One individual observed, “Anytime you make a decision to move a  congregation forward, someone is not going to like it.” Despite expectations  of  resistance,  the  group  felt  confident  that  the  dream  to  minister  in  the  surrounding  context  upheld  the  adopted  purpose  and  was  necessary  for  telling  God’s  metanarrative.  One  participant  pointed  out,  “We  need  to  recognize if we are formulating ministries around tradition or being guided  by  God.”  The  discovered  dream  carried  the  potential  to  cut  through  the  flow of current ministry efforts and help the congregation discover effective  ways to share God’s metanarrative in the surrounding context.     Participants concluded that the established dream would serve as a  concept  the  congregation  would  embrace,  provided  God’s  direction  was  evident in it. Identifying God’s guidance shifted the group’s discussion to  available resources in ACC. The observation was made, “If God is moving  us in a certain direction, he will provide the resources to see it through.”  This  statement  led  participants  to  identify  resources  ACC  currently  possesses.    As  a  relatively  small  congregation,  ACC  lacks  abundant  resources  to  develop  ministries.  However,  participants  confirmed  the  number of individuals in ACC is a natural resource that may be utilized to  minister  in  the  surrounding  context.  “What  we  have  .  .  .  is  a  natural  environment  to  nurture  healthy  relationships  because  of  our  smaller  number.”  The  group  realized  the  intimate  environment  of  a  smaller  congregation  has  been  an  asset  for  fostering  relationships.  The  group        The diagram depicts each move of mimesis and the different themes  the group identified as united in reconciliation. Informed by the study of 2  Corinthians 5:11‐21, participants attested that Jesus brings reconciliation in  God’s metanarrative. The comment was made during one of the seminars,  “Since  the  time  of  Adam  and  Eve  in  the  garden  of  Eden,  God  has  been  restoring  people  to  himself.”  This  point  was  highlighted  as  participants  discussed Jesus’ role in God’s metanarrative, as communicated by Paul in  2 Corinthians 5:18. For some in the Story‐writing group, reconciliation was  solely  understood  as  the  restoration  of  a  broken  relationship.  For  these  participants Jesus’ role in God’s metanarrative is limited to the restoration  of  God  and  humanity’s  broken  relationship  through  reconciliation.  In  accordance with a connotation of restoring relationships, reconciliation is  accomplished  only  after  broken  relationships  in  the  ACC  narrative  have  been restored.    Other  participants  were  open  to  the  idea  of  reconciliation  as  a  transformation of the ACC narrative into a new image. Participants from  this  point  of  view  recognized  that  the  restoration  of  relationships  in  the  ACC  narrative  was  not  always  possible.  For  these  participants  reconciliation was understood as a personal responsibility that culminated  in  a  transformation  of  attitude.  This  mindset  was  expressed  by  another  participant who said, “There must be some kind of reconciliation; it might  not  be  between  two  groups,  but  at  least  one  side  must  reconcile  to  move  on.” Reconciliation as a transformation positions each participant to accept  responsibility  of  the  character’s  role  in  the  ACC  narrative.  Accepting  responsibility enabled participants to recognize how their actions fueled the  escalation  of  tension  in  recent  conflicts.  Participants  open  to  the  idea  of  reconciliation as transformation recognized the need to heal chronic anxiety  in  the  ACC  narrative  through  surrendering  negative  emotions  associated  with previous conflicts. This transition is imperative for the congregation  to reconcile anxiety produced in previous conflicts. Once made, this point  was met with excitement as one participant voiced, “I’m ready to go! Let’s  move forward!  Let’s ignite a passion church‐wide.” As a whole, the story‐ writing  group  recognized  a  need  for  reconciliation  in  the  ACC  narrative.  Reconciliation  was  the  identified  theme  that  brings  God’s  metanarrative  and the ACC narrative into harmony. In addition, reconciliation stood out  as an attribute ACC has emulated to manifest the image of God.    Discussion    After  implementing  this  project  with  participants  in  the  story‐ writing  group,  I  suggest  three  ways  of  improving  the  methodology.  The    first  is  to  follow  the  natural  movement  of  a  narrative’s  composition  according  to  Ricoeur’s  three  phases  of  mimesis  (i.e.,  mimesis1,  mimesis2,  mimesis3).  The  methodology  I  incorporated  into  this  project  traded  mimesis1 and mimesis2, attempting to discover the narrative’s underlying  plot  before  identifying  the  narrative’s  scenes.  Prior  to  conducting  this  project, I felt laying the theological basis discovered in mimesis2 would help  motivate  participants  toward  reconciliation.  The  afternoon  session  of  the  first Saturday seminar was used to present mimesis1, revealing the scenes  that have shaped the ACC narrative. After conducting this intervention, I  believe  following  Ricoeur’s  order  of  mimesis  would  have  been  advantageous  for  the  group  to  understand  God’s  transformation  of  the  ACC  narrative.  Ricoeur’s  phases  would  have  enabled  participants  to  recognize  the  scenes  of  the  congregation’s  story  before  discovering  the  underlying  plot  responsible  for  bringing  cohesion  to  these  scenes.  This  move  would  have  offered  greater  awareness  of  the  presence/absence  of  reconciliation in the ACC narrative as the narrative was transformed.    The second suggestion for improvement is to clarify more fully the  different connotations of reconciliation at the heart of God’s metanarrative  and  the  congregation’s  narrative.  Determining  a  suitable  connotation  of  reconciliation posed a problem for some in the group. Several participants  could  understand  reconciliation  only  as  the  restoration  of  broken  relationships. For these, reconciliation is experienced only if every side of a  conflict is brought back into harmonious relationship with the other side(s).  Holding  onto  the  idea  of  reconciliation  as  strictly  a  restoration  made  it  difficult for these participants to appreciate the opportunity to move out of  the anxiety resulting from recent conflicts, apart from full restoration. The  methodology incorporated into this project would have been better served  if it had more fully redefined reconciliation in the understanding of these  participants.     The  final  suggestion  has  to  do  with  expectations.  The  project’s  facilitator should not expect the selected story‐writing group to possess the  same  degree  of  hope  for  reconciliation  as  the  facilitator  may  have.  The  perspective  from  which  I  viewed  this  project  revealed  a  deep  need  for  reconciliation in ACC. However, participants did not hold the same degree  of desire for reconciliation in ACC. In addition, several in the group were  blind  to  the  presence  of  chronic  anxiety  in  ACC.  This  naïveté  led  to  the  belief  that  reconciliation  from  recent  conflicts  was  no  longer  needed  in  ACC. I am convinced these suggestions point to ways in which this project  could have had greater impact for members in ACC.    Conclusion    The purpose of this project was to guide ACC in the discovery of a  future  narrative.  By  bringing  the  ACC  narrative  in  tune  with  God’s  metanarrative, participants discovered a direction for ACC to move into the  future  with  hope  and  optimism  to  proclaim  God’s  metanarrative.  As  the  crafted chapter continues to take shape and guide the action of ACC, God’s  reconciliation  will  be  the  foundation  for  the  congregation  to  continue  writing  the  ACC  future  narrative.  In  addition,  God’s  reconciliation  will  become  the  image  ACC  emulates  as  God  transforms  the  congregation’s  narrative. Randall Carr serves as the Pulpit Minister for the Abernathy Church of  Christ. Before moving to Abernathy, Randall and his wife, Tamber, preached in  Cloudcroft, New  Mexico  and  ministered  to the youth  and families  in  Kerrville,  Texas,  and  Levelland,  Texas.  Randall  graduated  from  Lubbock  Christian  University with a Bachelor of Arts in Bible and Preaching in 2004. He went on  to complete a Master of Divinity in 2009 from Lubbock Christian University and  a Doctor of Ministry in 2015 from Abilene Christian University. Randall spends  much  of  his  time  running  the  streets  of  Abernathy  or  playing  with  his  three  children, Brayden, Rylan, and Brynn. Beyond these, Randall’s primary interests  are  the  Old  Testament,  spiritual  formation,  and  conversation  around  a  cup  of  coffee.


This is a preview of a remote PDF: https://digitalcommons.acu.edu/cgi/viewcontent.cgi?article=1018&context=discernment

Randall Carr. Fostering Healing through Narrative Transformation, Discernment: Theology and the Practice of Ministry, 2017,